Forging empowering civic narratives

At the beginning of 2017, the McConnell Foundation embarked on a project to share learning about how social change happens. Rather than share the perspectives of their own team, they went outside McConnell, wanting to amplify the incredible efforts of individuals working on transforming systems in diverse fields. That project became “Countless Rebellions,” an interview series dedicated to exploring social innovation and systems change. This is a summary of the interview I have recorded for this series:


“When you think back to when you were young, what did you want to be when you grew up?

I studied journalism so I guess that was what I wanted to be.  I’m from Bilbao and there was at the time a lot of violence and a deep social and economic crisis. It was a perfect storm at the end of the Spanish dictatorship. That has conditioned the way I see things and why I’m doing what I’m trying to do.

What did you end up becoming?

I don’t know. I have three kids. They keep asking me what I do and it’s really difficult to explain. Sometimes I respond that I am a journalist, just to avoid the complexity of explaining. But if we look at it from the social innovation perspective, I think I’ve become a movement builder around social innovation initiatives, connecting grassroots initiatives with public and private institutions in order to make them scale … But, it’s a very difficult definition.

Can you describe the scale of the problem(s) that you work on?

It depends on the place. For example, in Montreal, we are working on how to generate a movement of transformation in the city. We are talking about a very large scale. How do we connect the key institutions of the city — public and private — with ordinary citizens, in order to create a movement of transformation? These are very big worlds and it’s a very ambitious vision. But, at the same time, this has implications for how you tackle, for example, security or transportation in a particular street in Montreal. We are operating at the macro and the micro level all the time.

We’ve been asking all of the key protagonists. They never say “We made this decision, or we made the right investment.” They always refer to the values.

I’m trying to bring new actors into the discussion that have the capacity to operate on a larger scale. For example, I’m working very closely with the Mondragon corporative. It’s the largest industrial corporative in the world. They created their own social innovation ecosystem out of nothing. They created their own schools, their own companies, their own banks, their own universities — everything — out of nothing, during really difficult times.

What are you learning about right now?

We are finalizing this work with Mondragon cooperative, so I’m learning about the logic of the private sector, but also about the connection between the private sector and social transformations. I’m also learning a lot about the cultural dimension of innovation and of transformation processes.

What does the cultural dimension of social innovation look like?

I’ve been involved in analyzing the transformation of the Basque area. It was a really difficult situation only a few years ago. Now we have a social-economic model that incorporates equality at the heart of the system.  We’ve been asking the key people that were involved in the transformation about why did they made certain decisions. For example, the decision of building the Guggenheim Museum by Frank Gehry in Bilbao. That idea is celebrated internationally. At the time it was a mad idea. To think, at the time, that the Guggenheim would come to Bilbao was totally irrational because there were no conditions for such a thing to happen.

Positive transformation is generated when everybody feels they are allowed to generate innovation.

We’ve been asking all of the key protagonists. They never say “We made this decision, or we made the right investment.” They always refer to the values. They always say, “we did this because we were serving a set of values about how to transform this society, and those values helped us to create a history of ourselves that was aspirational, connected with reality, and then the decisions were made based on those narratives and values.”

This is what we have documented, and this is consistent with a lot of research about long-term aesthetic decisions that are normally made based on values. There is evidence about how we make decisions. It is always a combination of rational, and value-based thinking. But we haven’t really explored what the soft cultural space is. Through an ethnographic process, we have identified in the case of Mondragon five core values that that are still present in that company today. If we can demonstrate that successful projects were actually implemented on a common value system, then we can understand a lot about how successful transformations in the social sphere — territorial but also thematic — incorporate this cultural dimension. By culture, we mean the set of values, the narratives, the beliefs and the aesthetic decisions that are made by a group, by a city, by a particular society in a particular period of time.

Is there anything you’ve noticed that people get wrong about social innovation?

For me, the most important thing is how innovation takes place at the community level. I think we have it totally wrong, applying the myth of the solo entrepreneur, the myth of Silicon Valley, which is all about the individual. This is false, it doesn’t exist, and when it happens, it has a negative social impact.

Positive transformation is generated when everybody feels they are allowed to generate innovation. We have seen this in the Mondragon experience, but we have also seen that in our work in Leeds, in the UK, and this is what we are documenting in Montreal at the moment.”


« Value systems, equality, and inequality in different socio-economic contexts: elite London and the Mondragon Valley ». Une conférence de Luna Glucksberg (LSE)

Gorka Espiau, professeur praticien de la Fondation McConnell au CRIEM, vous invite à rencontrer Mme Luna Glucksberg, chercheuse et anthropologue urbaine à l’Institut international des inégalités de la London School of Economics and Political Science, le mardi 23 janvier prochain, de 15h00 à 16h30.

De passage à Montréal pour participer au séminaire de notre professeur praticien offert aux étudiants McGillois, Mme Glucksberg s’arrêtera également au CRIEM pour présenter ses plus récents travaux au public lors d’une conférence intitulée « Value systems, equality and inequality in different socio-economic contexts: elite London and the Mondragon Valley ».  La rencontre se déroulera dans nos locaux (3438, rue McTavish, salle 100).

Plataformas de Innovación Social

Irene Ezquerra, del Centro de Innovación en Tecnología para el Desarrollo Humano (Universidad Polítecnica de Madrid) ha elaborado este fantastico post sobre mi intervención en los Seminarios Internacionales del Master en Estrategias y Tecnologías para el Desarrollo :



Los retos sociales actuales, como el envejecimiento, el desempleo, la pobreza o la desigualdad, son tan complejos y de tal magnitud que no podemos abordarlos con las herramientas que tenemos. En el sector público, cada vez se toma más conciencia de que los recursos con los que se cuenta no son ni serán suficientes.

Por ejemplo, en el ámbito de la transformación urbana debemos buscar modelos que vayan más allá del concepto de smart city o ciudad inteligente, ya que se tiene evidencia de que la introducción de tecnología en un espacio urbano sin procesos de transformación social genera mayor desigualdad. Esto supone un cambio de paradigma.

¿Cómo responder a los retos sociales de forma innovadora? Gorka propone conectar los aprendizajes del mundo de la innovación con el mundo de la transformación social.


En los últimos tiempos se ha incorporado la perspectiva sistémica para abordar los sistemas complejos en el terreno de la innovación social, donde existe una importante confusión terminológica. Gorka distingue tres tipos de innovación:

  • innovación incremental: la que intenta mejorar de forma gradual las cosas que ya existen
  • innovación estructural: la que intenta transformar estructuras y sistemas
  • innovación disruptiva: la que intenta generar marcos de referencia y mercados totalmente diferentes

En el caso de la innovación incremental (donde opera la mayor parte de la cooperación actual), si las intervenciones no son capaces de responder a los retos complejos de forma interrelacionada, por mucho que transformemos elementos específicos del sistema no podremos dar solución a los problemas estructurales.

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Todavía hoy persiste la narrativa que afirma que la verdadera innovación se produce en el sector privado y limita el papel del sector público a la generación de condiciones para que las empresas puedan desarrollar esa innovación.

Existe un complejo de inferioridad en el ámbito público y en el de las ONG, que van incorporando ideas de innovación tomando como referencia las iniciativas privadas. Sin embargo, no todos los ejemplos del sector privado sirven como modelo. En este sentido, Gorka nos invita a conocer el trabajo de Mariana Mazzucato, centrado en demostrar que el sector público es al menos igual de innovador y emprendedor que el sector privado, y además está dispuesto a asumir muchos más riesgos.

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El hardware son los proyectos, los prototipos, los artefactos que se construyen.

El software es la dimensión cultural que hace que una misma iniciativa funcione en un lugar y no en otro. La cultura y la identidad son determinantes para el impacto de los proyectos. Sin embargo, son factores difíciles de operativizar.

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¿Está funcionando lo que hacemos?

A día de hoy, se está viendo que, aunque mejoran los procesos, la evidencia del impacto generado por los mismos es muy limitada. Inspirada del ámbito de la tecnología, la espiral de la innovación responde a un modelo conceptual transaccional y excesivamente instrumental.

Los procesos de cambio social son relacionales. En ellos, la dimensión cultural es la que determina el avance y, por tanto, es igual o más importante que la dimensión operacional.

El modelo de olas, cada vez más utilizado, responde mejor a esta realidad. Con este, los procesos de transformación social se entienden como movimientos de olas (cada una de ellas es un proyecto de características muy diferentes) que avanzan en la misma dirección, aunque nadie tiene control sobre ellas. En este modelo, las etapas del proceso que aparecían ya en la espiral de la innovación se repiten de forma iterativa: cuantas más iteraciones, es decir, cuanto más escuchamos, mayor impacto generamos.

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La innovación social no siempre responde a procesos racionales, por lo que el reto actual consiste en conectar las decisiones estratégicas, los cambios normativos y las acciones con lo soft: las creencias, las narrativas y valores que la comunidad identifica como propios.

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El mito del emprendedor individual (el modelo de Silicon Valley) se ha trasladado al ámbito comunitario. Con el actual sistema acaban obteniendo financiación los proyectos que ya estaban empoderados y, en la mayoría de los casos, esas iniciativas acaban migrando principalmente a zonas urbanas para desarrollar su actividad. Esto conduce a una pérdida de talento en la comunidad.

Los procesos de cambio sistémico en el ámbito comunitario se producen cuando se genera un permiso social para innovar, es decir cuando todos los miembros de la comunidad se sienten invitados a poder actuar de forma innovadora.

¿Cómo hacer entender en la comunidad que todos podemos innovar?

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El proceso de escucha debe situarse en el mismo plano que los procesos de acción y consiste en conocer las meta-narrativas que imperan en una comunidad determinada. Para ello, se dedican a recoger historias, construcciones colectivas de lo que es posible y lo que no lo es.

¿Cómo llevar a cabo un proceso de cambio estructural en una comunidad en la que la narrativa del éxito es, por ejemplo, migrar a otros lugares?

Tras la etapa de escucha puede iniciarse un proceso de co-creación en el que grupos de trabajo responden directamente a las inquietudes expresadas por la comunidad. En muchos casos, no es necesario inventar nada nuevo. El primer paso –la primera ola– es conectar cosas que ya existen con las demandas sociales.

Al mismo tiempo que identificamos la idea concreta que se va a testar, es necesario conectar esa idea con la narrativa que está operando en el ámbito comunitario. Con un esfuerzo de comunicación y de creación de movimiento en las fases de co-creación, prototipado y evaluación podremos lograr cambios en esa narrativa.

8 min


Las plataformas conectan iniciativas independientes (proyectos de escucha o intervenciones en el ámbito comunitario) con el objetivo de pasar de narrativas individuales a narrativas colectivas y, posteriormente, a narrativas transformadoras.

Aquellas con vocación de cambio sistémico están incorporando procesos de escucha y utilizan una serie de preguntas que facilitan la detección de las narrativas que operan en una determinada comunidad: qué percepciones tienen las personas sobre su comunidad, qué aspiraciones tienen, qué oportunidades observan, qué necesidades detectan, cuáles son las relaciones de poder…

De forma periódica, cada dos o tres meses, las iniciativas se reúnen para llevar a cabo un proceso de interpretación colectiva de la información.

Las narrativas transformadoras son aquellas que van acompañadas de acción. Pero, ¿cómo llevamos las plataformas de escucha a la acción? ¿Cómo unimos la escucha a los procesos de co-creación, aceleración y amplificación? Debemos romper la dinámica lineal e incorporar el proceso de escucha a todas las fases del proceso.

7 min


En la innovación social cabe distinguir cinco categorías que precisan de procesos de incubación y de apoyo muy diferentes:

  • acciones comunitarias sin modelo de negocio
  • micro-emprendimientos
  • emprendimientos de pequeña y mediana escala
  • emprendimientos de gran escala
  • cambios legislativos

Sin embargo, a día de hoy en las fases de amplificación las categorías se están tratando por igual y existen muy pocos ejemplos de gran escala. Es importante señalar que no hay evidencia científica de que la mayoría de prototipos diseñados para una escala pequeña puedan alcanzar una escala mayor. Es necesario invertir más recursos y esfuerzos en diseños de larga escala.

La perspectiva de movimiento de transformación se basa en la combinación e interconexión de las cinco categorías para lograr cambios sistémicos.

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Actualmente, la inversión se concentra en los proyectos y no se destina financiación a los procesos de escucha y co-creación. Sin embargo, este sistema supone mayores riesgos para el financiador ya que desconoce si la iniciativa responde a necesidades reales de la comunidad.

Las plataformas estudian en este momento cómo generar fondos de inversión para combinar financiación pública y privada. Las decisiones sobre la distribución de la financiación se toman de forma consensuada dentro de la plataforma.


Plantear que debemos dejar de competir es absurdo. ¿Cómo aprender a competir y colaborar al mismo tiempo? En opinión de Gorka, las organizaciones que no aprendan no podrán sobrevivir en el contexto actual. La clave es ir un paso por delante en la innovación y compartir el conocimiento en abierto.

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La evaluación debe permitir preguntarse: ¿en este momento tiene sentido hacer lo que se dijo que se iba a hacer? Para ello, necesitamos nuevos indicadores que puedan medir los cambios de narrativa y percepción dentro de la comunidad, las nuevas oportunidades de relación que han surgido durante el proceso, etc…

5 min


En el diseño del proceso deben combinarse objetivos a corto, medio y largo plazo. Por ejemplo, iteraciones de 12 meses con resultados cada tres meses. Es fundamental comunicar los resultados dentro de la comunidad con suficiente frecuencia  para reforzar el proceso.”

4 min

Winter Seminar at McGill



This 2018 Winter semester, CIRM’s Professor of Practice of the McConnell Foundation, Gorka Espiau, will be teaching a seminar – URBP 542 New Social Innovation Dynamicsat the School of Urban Planning of McGill University. The one credit seminar will beheld January 16th, 18th, 22ndand 23rd 2018, from 6:05 to 8:55 p.m.:

January 16th    Introduction to Social Innovation: Theory and Practice.

January 18th    Community Listening Tools: Using Ethnographic Techniques to Capture Urban Narratives.

January 22nd   Large Scales Social Innovation Platforms.

January 23rd   Future Avenues: Movement Building Applied to City Transformation.

McGill students can register through Minerva, while students from other Quebec universities can register through the CREPUQ (before December 15th).

Estrategias y Tecnologías para el Desarrollo


En el marco del Seminario Internacional del Master Estrategias y Tecnologías para el Desarrollo que imparte la Universidad Politécnica de Madrid en colaboración con la Universidad Complutense, el próximo jueves, 14 de diciembre presentaré  una reflexión sobre las limitaciones del marco teórico y las prácticas de innovación social más avanzadas, a partir de los siguientes presupuestos:

  • las iniciativas de innovación social deben actuar sobre los elementos normativos y sobre los elementos culturales;
  • la innovación social debe generar un “permiso social para innovar” que afecte al conjunto de la comunidad con la que pretende actuar;
  • las iniciativas de innovación deben diseñarse como plataformas que tratan de transformar sistemas complejos;
  • las iniciativas de innovación social deben integrar el desarrollo económico-social y medioambiental.

Puedes leer el artículo (PDF) publicado recientemente para la Revista del Tercer Sector en el que se desarrollan estas ideas.

Cuándo: Jueves, 14 de diciembre, a las 16:30
Lugar: Aula Magna de la ETSI Agronómica, Alimentaria y de Biosistemas (enfrente al itdUPM). Av. Puerta de Hierro, 2. Ciudad Universitaria. Madrid (Ver mapa)

Para asistir, inscríbete aquí

Deep listening applied to job creation in India

In less than ten years from now, by 2027, India will expand to become a $6 trillion economy. This impressive growth trajectory has however, not translated into a corresponding increase in jobs. Our belief is that micro entrepreneurship forms the center-piece for building future of work especially for those being left behind in the race for jobs.

“La Caixa” Banking Foundation and Development Alternatives recognize people’s need to navigate through the complex challenges surrounding entrepreneurship. Work 4 Progress (W4P) was born out of the need by the foundation for a multi-faceted and innovative approach to creating systemic solutions that unleash entrepreneurship – not only creating enterprises by the millions but more importantly enabling them to create ‘decent and ‘attractive’ jobs – jobs ‘we’ want.


In order to do so the program aims to 1. Uncover ‘jobless growth’ through ground up narratives 2. Liberate the entrepreneurial energies communities 3. Empower youth and women to become job creators 

Development Alternatives has, through deep listening and interactive processes, built an understanding of the entrepreneurship landscape in hundreds of villages of Uttar Pradesh.  Resources have been pooled to introduce innovative, systemic solutions in over40 villages. One such example is the use of community radio to launch a competitive “reality show” for entrepreneurs called Kaun Banega Business Leader in which 800 participants are at different stages of co-creating business models and enterprise solutions to tap into new economy opportunities.


Experimentation by Design


This is the program of the “Experimentation by Design” symposium organized by the Danish Design Center on 7 December 2017 in Copenhagen. I will present the Basque experience of socio-economic transformation at scale. This is the rationale and content of the event:

“As the pace of technological and global change continues to increase, business and government organisations are challenged to become more nimble and experimental both strategically, organisationally and operationally. Businesses are entering new emergent forms of value-creation such as digital platforms, sharing and circular business models, while governments embrace impact investment, shared value and co-production. However, under conditions of complexity, such new models cannot merely be ”implemented” in existing organisations. Rather, they mush be discovered through processes of experimentation. So what does that take?

The Danish Design Centre and the Danish Business Authority invites decision makers across leading private and public organisations to explore how to design, run and gain value from systematic experiments.

For business leaders, we will explore the rise of X Labs – dedicated environments for co-creating innovative products, services and business models.

For policy makers at international, national, regional and local level we will explore how to make innovation and business policy more coherent, business-centred and experimental.

Together we will broaden our view on new forms of value-creation and experimentation as we head towards the third decade of the twenty-first century.

Experimentation by Design is organised as a highly interactive symposium where you will learn as much from the other participants as from the formal speakers and workshop leaders. The event will include keynotes by leading figures in business and policy innovation, and separate tracks focusing on themes such as design as experimental strategy, foresight, organisation and X labs, value and impact measurement. Participants will be challenged to suggest how they would design the ultimate experimental organisation – from vantage points of business, policymaking and research.

The programme will be updated continually.

Download the preliminiary programme: Experimentation by Design

Confirmed speakers:

  • Noah Raford, Chief Operating Officer (COO) & Futurist-in-Chief, Dubai Future Foundation
  • Lucy Kimbell, Director, Innovation Insights Hub & Professor of Contemporary Design Practices, University of the Arts London
  • Simon Haldrup, Global Head of Business Development, Wealth Management, Danske Bank
  • Jesper Grønbæk, Vice President & Head of Growth, TDC, Copenhagen
  • Torsten Andersen, Vice Director, Danish Business Authority
  • Rainer Kattel, Professor of Innovation and Public Governance, Institute for Innovation and Public Purpose, University College London
  • Gorka Espiau, Professor of Practice CRIEM/CIRM at McGill University
  • Anne Marie Engtoft Larsen, Knowledge Lead, Fourth Industrial Revolution, World Economic Forum
  • Torben Klitgaard, Director, BLOXHUB
  • Hanne Harmsen, Vice Director, head of InnoBooster, Innovation Fund Denmark
  • Tommy Andersen, Managing Partner, byFounders
  • Christian Bason, CEO, Danish Design Centre

Please note: The conference is reserved for policy makers and managers, and ´by invitation only´.”